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Il était une nuit de Provence au clair de lune . . .

Updated: Aug 9

L'auteur Stockton Heath révèle pourquoi il devait écrire l'histoire d'un meurtre brutal et non résolu en 1973.


Levez la main qui se souvient du nom de Jeremy Cartland ? Si ce nom est pratiquement inconnu de nos jours, ce n'était pas le cas en 1973, lorsqu'il était rarement absent des gros titres des journaux. À l'époque, "Jeremy Cartland" était aussi célèbre que Suzi Quatro, peut-être même plus. En effet, il ne se passait pas un jour de ce printemps et de cet été inoubliables sans que le visage de ce beau jeune homme de 29 ans apparaisse dans les journaux. Alors comment cet aspirant poète (et ancien professeur d'anglais) s'est-il fait connaître cette année-là ?


Au printemps 1973, Jeremy et son père, John, traversaient le sud de la France en direction de l'Italie lorsque l'homme plus âgé a été brutalement assassiné - "décapité" selon la presse à sensation. En effet, la manière de mourir a été particulièrement violente : le crâne a été écrasé et celui qui a porté ces coups vicieux a ensuite tranché la gorge du malheureux avec une hache dans ce que les pathologistes ont décrit comme une attaque "frénétique". L'autopsie a révélé la présence d'au moins une douzaine de coups de ce type, dont chacun aurait pu être fatal.


Après avoir également attaqué Jeremy, le ou les agresseurs ont ensuite mis le feu à la caravane des Cartland avant de fuir les lieux. Qui a tué le sexagénaire et pour quelles raisons ? Décrit par les médias comme un "directeur d'école de Brighton", M. Cartland, en plus de louer diverses propriétés, dirigeait une école de langues dans la ville du Sussex. Respectable était le mot. Il semblait inconcevable qu'un tel homme puisse avoir des ennemis qui veuillent sa mort.


Le voyage de ce printemps sur le continent avait été planifié en partie pour permettre aux Cartland de vendre leurs cours d'été à des contacts en France, en Italie et en Suisse. Cartland senior en avait également profité pour récupérer une caravane Sprite Musketeer qu'il avait achetée à un associé vivant sur la Costa del Sol en Espagne. Tractant la caravane à travers le nord de l'Espagne et dans le sud-est de la France, le soir du dimanche 18 mars, les deux hommes décident de quitter la route à La Barben, un petit village situé à 50 km au nord de Marseille.


À un endroit connu localement sous le nom de Jas de Dane, le Hillman Avenger de Cartland a dûment ramifié hors de la route nationale principale 572.Les Britanniques étaient arrivés à un terrain vague, un endroit bien connu de la population locale.Ils avaient l’intention de camper avant un début précoce le lendemain.Curieusement, à son arrivée, le Cartlands tourna à 180 degrés en voiture et en caravane.Assez tôt, les caravaniers britanniques se dirigèrent vers l’ouest, en direction de Pélissanne, la ville qu’ils avaient traversée quelques minutes auparavant.Pourquoi ont-ils fait cette manoeuvre inutile?Après tout, le matin, ils se dirigeaient dans la direction opposée : vers l’est, vers le village de Jouques où, selon Jeremy, les hommes avaient décidé de placer leur caravane sur un terrain appartenant à M. Cartland.


La journée avait été chaude, mais à la nuit tombée, la température a rapidement chuté. Après avoir pris un modeste repas dans la caravane, les deux hommes se sont installés pour la nuit. Vers minuit, Jeremy est réveillé par des bruits à l'extérieur de la caravane. Des rôdeurs ! Réveillant son père, le jeune poète rapidement mis son pantalon

par-dessus son pyjama. Après s'être habillé, il sort de la caravane dans l'air frais du clair de lune...


À peine Jeremy avait-il quitté la caravane qu’il reçut un coup à l’arrière de la tête, assez dur pour le rendre immédiatement inconscient. Quand il s’est réveillé, son père avait disparu et la caravane était un brasier flamboyant. M. Cartland avait été massacré- c’est certain. Pour le reste, il y a toujours eu des conjectures. Français police n’a pas été en mesure d’obtenir une condamnation. L’affaire qui leur a été confiée à l’été 1973, Scotland Yard n’a pas non plus réussi à traduire les auteurs en justice.


Des passeurs de drogue, de la Résistance Français aux voleurs opportunistes et même à Jeremy lui-même, il y a toujours eu beaucoup de théories sur qui a mené cette attaque lâche et vicieuse. Certes, l’expérience de Cartland dans le renseignement en temps de guerre s’est avérée un terrain fertile pour la spéculation. Pendant la Seconde Guerre mondiale, le défunt avait été impliqué dans la France libre de De Gaulle. Il avait également travaillé sous couverture au Soudan, en Libye et en Égypte. Son passé trouble l’avait-il enfin rattrapé ? Le défunt a toujours été un individu très complexe.


Brillant érudit, peu après avoir obtenu son diplôme de l’université d’Oxford, le fringant Cartland avait quitté l’Angleterre pour Peshawar afin de se lancer dans une vie d’aventure. Comme en témoigne sa remarquable capacité linguistique (parlant couramment Français, l’italien, l’arabe, l’ourdou, le pachto et une poignée de dialectes d’Afrique de l’Est), Cartland avait certainement vécu une vie d’aventure. Plus tard dans sa vie, on pouvait toujours compter sur lui pour animer la table du dîner avec des récits de ses nombreuses escapades.


Son histoire la plus intrigante concerné peut-être le rôle qu'il aurait joué dans la libération de Bruxelles. Le jeune officier de renseignement s'est retrouvé dans la capitale belge à l'automne 1944. Alors que les forces allemandes battaient en retraite, mettant la ville à feu et à sang, Cartland toujours affirmé été le premier officier britannique à pénétrer dans le quartier général de la Gestapo. Il y trouve des dizaines de dossiers contenant les noms de collaborateurs français. Craignant des représailles, il a mis le feu aux dossiers, du moins l'a-t-il prétendu. Ainsi, Cartland pourrait bien s'être fait des ennemis en raison d'un acte qui, selon le point de vue, était soit exceptionnellement courageux, soit immensément téméraire.


La Résistance, dont on disait qu’elle existait longtemps après la guerre, aurait-elle vraiment voulu l’assassiner des décennies plus tard ?Ou s’agissait-il simplement d’être au mauvais endroit au mauvais moment?Ce qui s’est passé exactement cette nuit de Provence au clair de lune et pourquoi c’est arrivé a toujours été inconnu, jusqu’à maintenant.


Une caravane qui a brûlé férocement dans un pays étranger, en tant que jeune garçon je ne pouvais pas me débarrasser de cette horrible image. À peine sorti des couches à l'époque du meurtre, j'ai donc dû entendre parler de ce crime dans les années qui ont suivi. En 1980, la BBC a produit un documentaire d'une heure reconstituant le crime, et je suppose que c'est à ce moment-là que j'ai découvert l'affaire. Pour mon jeune esprit, cela semblait incompréhensible. J'associais les caravanes aux vacances en famille, au bonheur et pourtant, voici une scène d'horreur. Est-ce pour cela qu'elle est restée gravée dans ma mémoire ? Peut-être ce meurtre signalait-il l'intrusion dans mon monde innocent d'un monde plus inquiétant, un lieu obscur dans lequel des adultes étaient capables de commettre des actes de brutalité les uns envers les autres.


Quelle que soit l'explication, ce crime horrible a eu un effet profond sur mon adolescence. Souvent, je me couchais et je "voyais" la caravane, quelque part dans une forêt sombre en proie aux flammes, toujours vue d'en haut comme si j'y avais été moi-même. J'ai eu beau vouloir écarter cet événement, il s'est avéré obstinément résistant. Ce n'est qu'à la fin de mon adolescence qu'il s'est progressivement estompé, les flammes, le chaos, l'obscurité et surtout l'idée de meurtre. Enfin, c'est ce que je pensais.


Il y a deux ans, je feuilletais un livre sur la Côte d'Azur. Il y était question d'une série de meurtres de ressortissants britanniques commis dans le sud de la France au milieu des années 1970. L'un des cas examinés était celui d'un homme du nom de John Basil Cartland qui avait été assassiné en campant sur un terrain vague en 1973. Après avoir assassiné l'homme d'affaires et universitaire britannique, le ou les tueurs avaient ensuite mis le feu à sa caravane....


Des décennies s'étaient écoulées, mais cette révélation m'a ramené à la trépidation qui avait accompagné mes rêves d'enfant. Ainsi, je connaissais enfin l'identité de ce pauvre homme qui avait perdu la vie en cette nuit de Provence. Que faire ? Alors que je voulais poursuivre une idée passionnante pour un roman que j'avais récemment fait éclore, je revenais sans cesse à Cartland. Ce crime affreux m'avait de nouveau piégé. Il commençait une fois de plus à hanter mes pensées. Il n'y avait qu'une seule chose que je pouvais faire.


Mais pouvais-je - ou plutôt devais-je - poursuivre cette étrange histoire jusqu'où elle pouvait mener ? Après avoir lu le récit de l'affaire par Jeremy Cartland en 1978, The Cartland File, ma décision était prise. Je me suis mis au travail. Heureusement, l'affaire a été largement médiatisée tout au long de l'année 1973 et il y avait donc beaucoup de matière sur laquelle m'appuyer. Outre le travail de Jeremy, un journaliste français avait écrit un récit contemporain de cette affaire déroutante intitulé L'Enigme de Pélissanne.


Douze mois de travail de détective, de nombreuses impasses et d'occasionnels moments de sérendipité ont abouti à un livre, Imagining A Murder : L'affaire Cartland revisitée. Lorsque je me suis lancé sur cette piste, j'étais loin de me douter de l'endroit où elle mènerait. Ce fut un processus long et ardu. Alors, cela en valait-il la peine ? Sur le plan personnel, je crois que j'ai réussi à exorciser les démons qui hantaient mes rêves d'enfant. Mais la plus grande satisfaction, et de loin, est de penser que, bien que la justice lui ait toujours été refusée, avec la publication de ce livre, John Cartland peut enfin reposer en paix.


La version française sera publiée à l'automne 2021.